窮途末路,一代王者的結局

2000 年 11 月 13 日,3dfx 宣布將 Voodoo5 6000 所使用的 4-way SLI 技術「授權」給 Quantum3D,並且確認這項技術不會被用於零售市場上,只會被用於高價的工作站產品當中,基本上只是拐彎抹角的宣布 Voodoo5 6000 這款產品被取消罷了,這意味著 3dfx 最後的一點希望也正式宣告破碎,差不多在同一時間 3dfx 也宣布出售之前收購 STB 得來的顯示卡工廠以節省開支,不過想也知道為時已晚 (而且 3dfx 這間公司在花錢方面真的毫不手軟,就算公司已經面臨危急存亡之秋,津貼跟各種福利還是照舊一樣也砍不得,跟我國政府的作風挺像的)。

最後在 2000 年 12 月 15 日,3dfx 發出新聞稿證實已經無法繼續維持公司的正常營運 (除了糧草燒光了之外還因為之前控告 NVIDIA 侵權的官司敗訴得賠 NVIDIA 一大筆錢,根本直接被宣判死刑),將立即裁去所有研發人力及停止對現有產品計畫的任何開發工作,並決定召開臨時股東會並建請股東同意將公司的全部資產、技術全數賣給 NVIDIA,三國爭霸時期曾經穩坐霸主寶座的 3dfx,短短七年的歷史就在這天正式宣告完結了,更重要的是,NVIDIA 買下 3dfx 的這些資產只花了 1.1 億美元 (要知道當年 3dfx 買下 STB 可是花了 1.4 億美元)。

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不過在這裡我要特別強調一件事情:NVIDIA 並沒有真正收購 3dfx!當年的 NVIDIA 真的很聰明 (其實有點壞),在談協議的時候實際的條件只有「接收」3dfx 的所有專利、技術、財產而並沒有「合併」3dfx 這間公司,實際上 NVIDIA 與 3dfx 之間在最後的協議只是一種「借貸關係」與「買賣資產關係」,前者的部分由 NVIDIA「借一筆錢」給 3dfx 用來善後 (講好聽是處理營運問題,但其實就是放倒公司),後者則是 NVIDIA 出錢把 3dfx 的各種資產「買下來」。

雖然最後的意義都一樣是 3dfx 被消滅、NVIDIA 接收了 3dfx,但在法律上的意義可是完全不同,沒有真正把 3dfx 合併到 NVIDIA 內意味著 NVIDIA 完全不需要接手原先由 3dfx 所承擔的各種義務 (舉凡產品技術支援、驅動程式的開發甚至是 3dfx 與其他公司之間可能有的契約問題都是如此)。

講得更直白一些其實就是:你說你的 3dfx 顯示卡遇到問題了?去找 3dfx 呀,關我 NVIDIA 屁事?你說 3dfx 倒了?去墳墓把它挖出來鞭屍呀。

Rampage-3dfx 的最後遺產

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在最後的最後,我想談談前面多次出現、名為 Rampage 的這款產品,Rampage 最早可以追溯從 Voodoo Rush 的時候就開始研發了,某種程度上來說你可以把它當成 3dfx 的 GeForce 256,但是在概念發想上比起 NVIDIA 來的要早好幾年 (當然歷經這麼多年的開發其實 Rampage 最後的樣子已經與開發初期大不相同了,畢竟 Rampage 是與其他產品同時並進開發,因此在 Voodoo 系列改版時出現的新特色也經常被引入 Rampage 當中,或許如此走走停停的開發與不斷改變的目標設定也是造成 Rampage 最後難產且成本越來越高的原因吧?一般來說我們在介紹 Rampage 的時候看的都是 1999 年到 2000 年之間,在 3dfx 倒閉之前的最後版本)。

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Rampage 本來計畫在 2001 年以 Spectre 系列為名推出 (從一些紀錄顯示似乎也曾經打算取名為 VoodooX),取代原本的 Voodoo5 作為一個全新的開始 (3dfx 對 Rampage 的期望真的很高,希望它能夠帶來同等於第一代 Voodoo 的轟動)。

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一般來說我們所知道 Rampage 最大的特色是加入了對硬體 T&L 的支援,但實際上在 Rampage 架構當中,硬體 T&L 是由另一顆代號為 Sage 的獨立晶片提供的,並沒有被整合到 Rampage 核心當中,當初規劃的型號有只由一顆 Rampage 組成而不支援硬體 T&L 的 Spectre 1000、加入 Sage 晶片以支援硬體 T&L 的 Spectre 2000 以及具有兩顆 Rampage 與一顆 Sage 的旗艦級產品 Spectre 3000 (連型號規劃都出來了你就知道其實 Rampage 在 3dfx 倒閉時也相當接近完工與量產了)。

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但實際上其實除了硬體 T&L 之外,Rampage 在整個架構設計上都與 Voodoo 系列產品完全不同,Rampage 將具有四條完整的像素管線,並且完整支援 DirectX 7.0 API (有一說是後來也納入了 DirectX 8.0 API) 與採納當時最新的 DDR 記憶體,這才是 Rampage 相較於前作最大的差異所在,不過呢當時的 3dfx 的想法並不是這樣,上面這張投影片很忠實地反映了 3dfx 一向奉行的「像素填充率至上論」(這導致 3dfx 旗下絕大多數的產品在功能上都有所缺憾,像是 Voodoo3 時悲劇的 AGP 功能特性實作)。

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最後要提的是根據當時 3dfx 內部文件的說法,Rampage 是他們第一款使用現代電腦輔助設計工具的產品,能夠「大幅縮短設計過程所花費的時間」(哭不出來只好笑了),並且是一款從 0 開始打造的全新產品 (確實是整個砍掉重練沒錯,不過也不小心把 3dfx 的命脈砍掉了)。

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照 3dfx 在倒閉前最後的計劃來看,Rampage 本來將使用 180 奈米製造工藝並作為 VSA-200 推出,而後續的 VSA-300 其實也已經命名了 (代號叫做 Fear,主要差異為整合了收購 GigaPixel 所得來的技術,由 Fusion 像素管線晶片與 Sage II 硬體 T&L 晶片組成),甚至還很天馬行空的寫好了更後面的計畫-Mojo (將硬體 T&L 晶片與像素管線晶片合併),不過這些終究都變得永遠只出現在紙面上了。

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至於上面這張 Roadmap 呢,看看笑笑也罷吧,實際上 Rampage 的開發工作幾乎根本可以說是橫越了 3dfx 這間公司存在的整個時代,從第一代產品 Voodoo Graphics 完成就立案,卻一路到倒閉為止都沒能完成。

不過,Rampage 的開發並沒有隨著 3dfx 的倒閉而完全結束。在 NVIDIA 收購了大部分技術與接納了絕大多數開發 Rampage 的工程師之後,Rampage 的技術與功能有很大部分成為了後來的 GeForce FX (雖然 GeForce FX 也是 NVIDIA 未來十幾年內少有的悲劇就是了),最後看一下 Rampage 樣板卡的模樣當作收尾吧 (據說存世的只有 20 張,似乎只有 5 張是會動的 A1 Revision,晶片右上角那個電源接頭是真的被兩顆電容擋住了 XD,不過實際上那電源接頭沒用到,硬是接上去好像可能會冒煙)。

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BTW,所有會動的 Rampage 樣板卡都有這個很蠢的 bug-畫面的輸出訊號完全相反,所以顯示出來的畫面白底會變成黑底,得在外面掛一個訊號反轉器才能看到正常的畫面,不過那時已經是 2000 年的 12 月了,3dfx 倒閉前的最後幾天。

在揮別了 3dfx 之後,基本上後面的歷史就如同你我所熟悉的,只剩下 NVIDIA 與 ATI 兩強之間互相角力了,從下一篇開始我將會使用交替穿插的方式介紹從支援硬體 T&L 以後的 ATI 與 NVIDIA 產品,預計會以 GeForce 256 和 Radeon DDR/SDR 做為開端。