實際上 5-9 所談的顯示晶片三國爭霸時代很短,大概只有兩三年不到的時間,在 21 世紀開始之後不久很快三強當中就有人出局了。

短暫的三國爭霸時代,顯示晶片兩強角力的確立

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沒錯,20 世紀末到 21 世紀初的個人電腦發展史就是如此地戲劇化,本來三強當中穩坐霸主地位的 3dfx 卻是三強當中唯一摔下神壇的,我個人覺得 3dfx 的歷史應該足以讓各行各業的經營階層戒慎恐懼-不論是多麼成功的公司,在經歷無數次決策失誤與失敗的策略應用之後,就算是曾經不可一世的巨人也是會倒下的。

由盛轉衰的開始

還記得我們之前談過的 Voodoo2 跟 Banshee 嗎?在 1998 年基本上 3dfx 還是穩坐霸主地位,NVIDIA 與 ATI 即使不斷步步進逼也很難碰到 3dfx 的汗毛,不過實際上從 1998 年初開始就可以見到 3dfx 漸漸要開始走下坡的跡象了。

在 1996、1997 年時基本上遊戲廠商在開發遊戲時的第一選擇一定是 3dfx 自家私有的 GLIDE API,畢竟當時 3dfx 確實有著足以主宰市場的市佔率,而且當時 3dfx 與板卡廠之間並沒有太多利益衝突因此彼此得以互相合作、共存共榮,這形成了下面這個良性循環:

板卡廠樂於設計與生產基於 3dfx 晶片的顯示卡 → 3dfx 的市占率提升 → 能夠支援 GLIDE API 的顯示卡佔大多數 → 為了最大化遊戲銷售,遊戲廠商自然選擇使用 GLIDE API 做為開發遊戲的基礎 → 為了玩這些遊戲人們更加樂意購買基於 3dfx 晶片的顯示卡 → 板卡廠樂於設計與生產基於 3dfx 晶片的顯示卡

不過這個循環只在一個條件之下成立:市場上「足以稱為主流」的 API 只有 GLIDE API 一款的情況下。不過實際上如同我在 5-7 當中提過的,GLIDE API 的開發陷入停滯、3dfx 禁止任何廠商使用模擬或是移植的方式讓第三方顯示晶片得以使用 GLIDE API、對使用 GLIDE API 的廠商收取高額權利金等等因素,這些其實對遊戲廠商來說都是推力,遊戲廠商們只是礙於市場上當時沒有其他已成氣候的選項可以作為 GLIDE API 的替代所以才持續隱忍 3dfx 的作法。

但隨著 DirectX 與 OpenGL 的不斷成長,當 NVIDIA 與 ATI 等能夠相容這些 API 的產品漸漸能在市場上佔有一席之地之後,加上它們在功能性上也幾乎追上 (甚至追過) GLIDE API 了,遊戲廠商們自然沒有繼續死抱著 GLIDE API 的理由,於是在 1998 年使用 GLIDE API 開發的遊戲數量就瞬間暴跌,在 1999 年甚至沒有半款遊戲是使用 GLIDE API 開發的,前面提過的「良性循環」也就這麼瞬間崩解了。

失敗的合作案,為衰亡種下遠因

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在 Voodoo Graphics 獲得了巨大的市場成功之後,SEGA 看上了 3dfx 的能力於是希望 3dfx 能夠為它們設計下一代遊戲機 Dreamcast 所需要的顯示晶片 (是的,就是救活 NVIDIA 的那個 SEGA!),到目前為止看起來好像都沒甚麼問題是吧?

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說起來當時 SEGA 這間公司的經營團隊實在是很奇葩,為了開發 Dreamcast,時任 SEGA 總裁的入交昭一郎決定組建兩支團隊分別設計一款下一代遊戲機,並打算在設計完成之後才用「評選」的方式決定哪個團隊的產品能夠被作為 Dreamcast 發售。

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其中一支團隊由曾經帶領團隊設計出 Saturn 的佐藤秀樹從公司內部揀選成員而成,另一支團隊則是由入交昭一郎找來、主要位於美國的「11 人團隊」。

日本本社團隊的作品叫做 Katana,使用 NEC 設計的顯示晶片與 Hitachi 設計的 CPU (這組合不論是當時或是現在聽起來都夠奇葩吧?當年 SEGA 的副總裁甚至表示第一版的工程樣品還用上了水冷套件)、美國團隊的作品代號則是 Black Belt,採用的是 3dfx 提供的顯示晶片,至於 CPU 的部分則一開始希望使用 IBM 的 PowerPC,但後來也轉向選擇 Hitachi 的產品。

講到這裡為止或許只是作法怪了點,但也不算大問題,是吧?其實這之中真正的大問題在於這兩個團隊彼此都不知道對方正在進行的計畫存在 (但由於 SEGA 投資了 3dfx 兩百萬美元,因此當初大多數人是預期 SEGA 準備使用 3dfx 晶片的)。

不過實際上最終「評選」這件事情其實沒有真正啟動,事情的轉折出現在 3dfx 股票公開上市 IPO 時,配合美國政府的監管法令,3dfx 需要向監管單位提供公司的各項訊息以利投資人參考,然而 3dfx 當時卻老老實實地就將還屬於機密的 SEGA 合約給遞出去了,於是 Blackbelt 計畫曝了光,原先入交昭一郎的計畫也就這麼全被打亂,盛怒之下的 SEGA 高層於是鐵了心不選擇美國團隊設計的 Black Belt,並在 1997 年 9 月向外界正式宣布 Katana 的存在 (儘管大多數報告都顯示 Black Belt 的表現遠優於 Katana),於是 3dfx 的股價出現暴跌

後來這場堪稱十足悲劇的合作案就以 SEGA 的最後一款遊戲機 Dreamcast 與 3dfx 和 SEGA 對簿公堂收場了,而當時 3dfx 為 SEGA 研發到一半的產品基本上是一款介於 Voodoo2 與後來 Voodoo3 之間的東西 (當時 Voodoo2 已經接近完工,本來 Voodoo3 應該是 Voodoo2 的小改,真正的接班應該另有強棒,但後來全都亂套了)。