策略選擇上的錯誤

在 1998 年,3dfx 面臨了未來顯示晶片發展道路的分歧點-要繼續發展並延伸現有的架構還是潛心修練直接發展下一代的硬體 T&L 架構?時任 3dfx CEO 的 Greg Ballard 認為市場應該會喜歡 2D、3D 整合方案,於是鐵了心非得雪 Voodoo Rush 的前恥不可 (不過他卻不知道選擇 Voodoo 的人們大多比較在意性能而不那麼在意多一張 2D 圖形卡,而且這會很大程度的影響公司真正的核心產品-Rampage 的開發進度)。

於是 3dfx 將公司的研發團隊擴編並一分為二,指派位於德州奧斯丁的新團隊負責發展基於下一代 T&L 架構的 Rampage 計畫,而本部的工程師則繼續鑽研現有的架構,並發展出 Voodoo Banshee 與後來的 Voodoo 3,但從今天的角度來看,其實當時的 3dfx 應該直接傾全公司之力發展 Rampage 的 (說起來 Rampage 計畫最早的起源可以追溯到 Voodoo2 還在開發的時候,這一拖居然就一路拖到公司倒閉也真是夠久了)。

最終 Rampage 從來沒有被真正實現,而某種程度上扼殺了 Rampage 的 Voodoo Banshee 也因為性能上比 Voodoo 2 來得差而最終未獲消費者親睞 (雖然銷售成績還行,但不到亮眼的程度),反而 Rampage 有一部分成為後來 NVIDIA 用於 GeForce FX 系列當中的技術,這裡有一些當年 Rampage 發展過程與工程樣品的資料可供參考。

商場上以和為貴,「失其所與,不知」。

除了 API 的問題與 SEGA 造成的插曲及策略選擇上的錯誤之外,3dfx 在 1998 年還作了一件非常大的錯誤決定-收購 STB 這間大型板卡廠。

實際上從電腦產業的歷史來看,我們很少見到成功的收購案例,畢竟企業併購有著公司之間是否門當戶對的問題、所經營產業或是具備的技術是否能夠互補的問題、公司之間文化是否得以順暢融合的問題、併購之後會不會因此在公司內部產生派系分裂的問題,而 3dfx 也不例外,在併購 STB 之後由於兩間公司之間的文化差異過大,大幅打亂了原有的公司治理規劃 (基本上 Voodoo 3 計畫的亂套也跟這有關,本來就因為 SEGA 事件亂套的公司管理更加混亂了) 更造成了公司內部的分裂與摩擦。

不過併購 STB 的最大問題實際上還不在此,更大的問題是收購板卡廠後等於 3dfx 將自己跳下來製作顯示卡,等於與現有的各大板卡廠直接產生利益衝突,各家板卡廠陸續退出採用 3dfx 顯示晶片的行列並轉頭其他顯示晶片廠商,而其中最大的受益者正是 3dfx 的頭號競爭對手 NVIDIA。

於是採用 3dfx 顯示晶片的顯示卡只剩下 3dfx 自家還維持生產,成本也有了大幅度的飆漲,這跟 3dfx 管理階層一開始的預期可以說是完全相反 (他們本來希望收購 STB 之後可以獲得製作板卡的能力來給自家產品的研發帶來突破,並且在良性競爭下促使各大板卡廠生產更高品質的 3dfx 顯示卡),這樣的改變直接重擊了 3dfx 的主要收入來源,並且把那些客戶都推向了 NVIDIA,為一代巨人的倒下與另一個霸主的崛起奏響了序曲。

Voodoo3

發佈時間:1999 年
API 支援等級:DirectX 6.0、GLIDE

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3dfx 崩解的正式起點可以從 Voodoo3 開始算起,不同以往每代 Voodoo 之間都有明顯的差異,代號為 Avenger (復仇者,這名字很諷刺吧?) 的 Voodoo 3 與過去的 Voodoo 2 並沒有太大的差別。

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如同前面提到過的,3dfx 在收購 STB 與重新分配公司人力之後陷入了長期的混亂,本來 Voodoo3 應該是作為第二代 Voodoo Banshee 而推出,並不足以擔綱 3dfx 公司真正的核心產品這一角色 (畢竟 Voodoo 3 根本就只是製程改進後將時脈拉高並整合 2D 顯示核心且單晶片化的 Voodoo 2,或是補上第二組材質對應單元、時脈提高並單晶片化的 Voodoo Banshee 罷了),不過當時 3dfx 公司認為 Voodoo 的名氣遠比 Banshee 來得大,為了方便宣傳因此才將 Avenger 命名為 Voodoo 3 推出 (最後也真的一如預期把 Voodoo 品牌的價值榨乾到一點不剩了)。

既然是從 Voodoo 2 衍伸而來,那理所當然 Voodoo 2 的基本架構與相應的缺點在 Voodoo 3 上通通看得到,像是老舊且不支援硬體 T&L 的架構設計、只有 16-bit 色彩深度的輸出能力 (儘管晶片本身可以處理 32-bit 色彩深度的資訊,但在輸出的時候要被降到只剩下 16-bit,3dfx 本身號稱這樣的效果等效於 22-bit,與競爭對手其實看起來差異不大,但在帳面規格上就被競爭對手拿來大做文章了)、沒辦法完整支援 AGP 介面提供的新功能等。

Voodoo 3 是 3dfx 最後一款在整個生命周期內勉強撐得上足以保持競爭力的產品 (而且還比 NVIDIA RIVA TNT2 晚上市),正好預示了 3dfx 帝國的瓦解,因為在下一個世代中,3dfx 完全沒有符合當代標準的武器可以與 ATI 和 NVIDIA 對戰 (為了搞 Voodoo 3 又耗費掉許多人力,真正可能挽救 3dfx 命運的 Rampage 距離完成又更加遙遠了)。

最後要提的是 Voodoo3 有一個分支以 Velocity 為名發售,主要是針對中低價位與商務市場發布,由來是原本 STB 就以 Velocity 為名發售顯示卡,而在 STB 被 3dfx 收購之後延續下來的,本質上是 Voodoo3 2000 刪減一半記憶體的版本,除此之外 Voodoo3 還有數個不同版本,主要差異為運作時脈的不同,如下表:

系列型號運作時脈記憶體時脈記憶體大小介面
Voodoo31000125 MHz125 MHz8 MBAGP 2x/PCI
Voodoo32000143 MHz143 MHz16 MBAGP 2x/PCI
Voodoo33000166 MHz166 MHz16 MBAGP 2x/PCI
Voodoo33500183 MHz183 MHz16 MBAGP 2x
Velocity100143 MHz143 MHz8 MBAGP 2x
Velocity200143 MHz143 MHz16 MBAGP 2x