如同上一節談過的,從本節開始我們要看的是廠商開始專精針對特定主流作業系統發展、優化的 2D 圖形加速卡,在 1990 年代這十年裡 2D 圖形運算逐漸達到極致,3D 繪圖運算也逐步開始走入消費性個人電腦市場 (實際上 1970~1990 年代 3D 繪圖運算就一直有在發展了,只是主要僅止於工作站甚至大型伺服器領域,本篇只談 2D 圖形運算的部分,3D 圖形加速卡留待之後介紹),要說在個人電腦顯示的發展上 1990 年代是最為關鍵的十年其實也不為過。

ATI 的早期發展

不過在開始談 1990 年代的 2D 圖形加速卡發展之前,我打算先談上節沒有提到,但很重要的一間公司,也就是現在 AMD 顯示晶片部門的前身-ATI。

ATI

ATI 創辦的時間點比起它近 15 年內的主要對手 NVIDIA 來得早很多,早在 1985 年就創立了 (順帶一提 1985 年是很關鍵的一年,第一版 Windows 也是在這年發佈的),創立之初的 ATI 是一間 OEM 廠商 (原始設備製造商),主要的業務是替各種 IBM PC 相容機生產顯示晶片。

我在上節一直沒有提 ATI 的原因其實就是這點,因為 ATI 主要做的事情實際上是「跟風」IBM 提出的顯示系統標準,並推出價格比 IBM 低廉或性能上表現更佳的相容產品 (例如 EGA Wonder 系列就是設計用來提供與 EGA 相似規格的產品,當時一張約 350 ~ 400 美金左右,比起 IBM 本家光是 EGA 本身一張就高達 584 美金的報價算是便宜不少了吧?而且最厲害的是 ATI 推出的顯示卡在功能上還三不五時會超越 IBM 本家的產品)。

因此儘管我先前在介紹上選擇以制定規範的 IBM 推出的產品為主,但由於 IBM 本家產品的價格實在過於「精美」,因此實際上 ATI 在當時能見度與市佔率都是很高的。

最後要特別談到的是,ATI 靠著設計、生產與 IBM 本家產品的相容版 (Clone) 維生的時代基本上一路延續到 1991 年的 Mach 8,這是 ATI 第一款特別為 Windows 進行優化的 2D 圖形加速卡,也是最後一次基於 IBM 的設計製造出的產品 (Mach 8 可以被看作是 IBM 8514/A 的 Clone)。

百家爭鳴的 1980 年代、1990 年代初期

顯示晶片廠商從 1980 年代最初由 IBM 一人獨霸並制定各種系統與規範 (主要是使用 Motorola 推出的 6845 CRT 控制晶片為基礎) 開始,由於 IBM 自家的產品實在太貴了,因此類似於 IBM PC 相容機大量出現的狀況,逐漸有競爭對手加入生產相容於 IBM 自家顯示卡甚至是改良版的產品。

在這個時期裡最早出現的知名廠商主要有 Hercules Computer Technology, Inc. (海克利斯,創立於 1982 年)、Tseng Labs (曾氏實驗室,創立於 1983 年)、ATI Technologies (冶天科技,創立於 1985 年)、Trident Microsystems, Inc. (泰鼎微系統,創立於 1987 年)。

而這樣百家爭鳴的情況隨著 XGA 時代之後 IBM 不再作為居高臨下制定規格標準的角色,眾家廠商開始對 VGA 進行各種延伸之後 (稱為 Super VGA,實際上 Super VGA 不是一個「標準規範」,只是「以 VGA 為基礎進行延伸」之眾家系統的統稱」) 變得更加盛行。

以當時的情況來說,1980 後半 ~ 1990 前半之間在台灣比較有能見度的是 Tseng Labs 與 Trident 這兩家公司的產品,ATI 與 IBM 本家的產品則比較少見,最直接的證據就是當時主流的中文系統 (例如倚天中文) 中內建支援的顯示晶片幾乎都有 Tseng Labs 與 Trident 推出的產品可供選擇,反而不見得有 ATI 與 IBM 本家的產品可選。

我個人猜測當時 ATI 與 IBM 本家的產品之所以在台灣不盛行應該是價格的原因,儘管 ATI 的產品比 IBM 本家來得便宜,但即便是在美國當地有許多文件的紀錄也是將 ATI 描述為頂級顯示卡的製造商,加上 ATI 的產品與 IBM 本家當代最新的產品往往相似度頗高,所以接下來我就先挑 Trident 與 Tseng Labs 這兩家公司出來介紹。

同期的其他重要公司還有 Cirrus Logic (不過由於模式與 ATI 類似,且在 1990 年代初期就被 Trident、S3 等公司聯合逐出市場了所以就不多談)、Chips and Technologies (先前在晶片組的部分介紹過,這家主要為人所知的地方是在晶片組的早期發展,在顯示晶片方面則是主要在筆記型電腦市場上獲得成功,因此在這裡也不多談,後來被 Intel 收購)、Intel (基本上只發展過一款獨立顯示卡 i740,而且性能不佳因此就不特別介紹了)。